Een Canadees wonder – leerzaam voor Leiden

Fort Saint John, een stadje aan de Peace River langs de weg van Calgary naar Alaska, heeft maar 23.000 inwoners. Dat is vijf keer zo weinig als Leiden. Ook heeft het geen grote buurgemeenten. Een gebied zo groot als Nederland telt samen nog geen 100.000 inwoners. Maar ook in zo’n stad willen mensen wat beleven. Dus wist Fort Saint John acht jaar geleden, met steun van bedrijven uit de regio, een multifunctionele ijshal neer te zetten waar Leiden jaloers op zou zijn.

De gevel van het Pomeroy Sport Centre is al indrukwekkend. Maar ook binnen blijf je je ogen uitkijken. Op de begane grond twee ijshockeyvelden, maar ook: winkeltjes, klaslokalen, en een fitnessruimte. Daarboven een “olympic size” 400-meterbaan. En daar weer bovenuit een in de lucht hangende, verwarmde 340 meter joggingbaan waar de bevolking gratis gebruik van kan maken. En dat alles met een prettige temperatuur van 15 graden boven nul. In de week van de WK masters, begin maart 2017, was het buiten dertig graden kouder.

“Geen toeters en koeienbellen tijdens het hardrijden” staat er op een groot TV-scherm als je de hal binnenkwam. Waarmee meteen duidelijk wordt dat hier vaak heftige ijshockeywedstrijden worden gestreden. Voor die sport had Fort Saint John, net als honderden Canadese steden en dorpen, al heel lang een ijshal. Maar die was oud en aan vervanging toe. En bij de planning van een nieuwe hal bedacht men dat de stad toch ook een kleine, maar heel sterke hardrijclub had. Was plaatsgenoot Denny Morrison niet meervoudig medaillewinnaar op WK’s en Olympische Spelen? Dan werd het hoog tijd dat ook die hardrijders niet meer in de buitenlucht hun wedstrijden hoefden te rijden!

In 2009 werd de hal geopend: een landmarkgebouw waar de hele stad trots op is. Dit jaar organiseerde de FSJ Elks Speed Skating Club samen met de schaatsbond van Britisch Columbia, hun eerste internationale evenement – de WK masters.

“Mensen vragen ons vaak: waarom zou je als kleine stad nou zo’n hal bouwen?”, vertelt city manager Dianne Hunter. “En ik zeg dan terug: waarom zou je het níét doen, als het kan?”. Het blijft natuurlijk vreemd dat hardrijclubs in grote steden als Quebec nog steeds op buitenijs moeten trainen, maar het kleine Fort Saint John bewijst inderdaad dat je niet groot hoef te zijn om een prachtige ijshal neer te zetten. Het helpt zeker dat in deze regio de energie goedkoop is, door olie- en gaswinning en twee stuwdammen in de rivier. Maar het belangrijkste is wel dat ze een ambitieus en creatief bestuur hebben, dat Fort Saint John graag neerzet als “The energetic city”. Leiden zou veel van dit stadje kunnen leren. Onze regio heeft meer dan één schaatser van wereldniveau en tien keer zo veel recreatieve sporters. Nu nog de creativiteit en ambitie.

Updated: 19 maart 2017 — 22:54
Vanaf de Zijlijn.nl © 2017